Западный христианин, посещая Индию, наверняка поразился бы, если бы ему или ей сказали: "Вы последователь иорданизма". Христианство, наряду с иудаизмом и исламом, происходит из района реки Иордан. Однако маловероятно, чтобы христианам, иудеям и мусульманам понравилось, если бы их веры смешали под такой искусственной, противоречащей Писаниям категорией, как "иорданизм". Однако именно это и было сделано в отношении местных религий Индии. Слово "индуизм" происходит от названия реки Синдху (также известной под названием Индус), которая расположена на территории современного Пакистана. Начиная где-то с 1000 года н.э., армии захватчиков со Среднего Востока, называли место за рекой Синдху Хиндустан, а людей, живущих там - индусами (в соответствии с языком захватчиков, букву "с" заменили на "х"). В последующие века термин "хинду" стал приемлемым даже для самих индусов в качестве общего обозначения их различных религиозных традиций. Однако так как слово "хинду" не встречается в Писаниях, на которых эти традиции основаны, это обозначение совсем неподходящее. Правильный термин - ведическая дхарма: следующие два абзаца кратко объясняют каждое из этих слов.

Слово "ведический" относится к учениям ведической литературы. Из них мы узнаем, что эта вселенная, наряду с множеством других, была создана из дыхания Маха-Вишну около 155 250 000 000 000 лет назад. Божественное дыхание Господа одновременно передало все знание, необходимое человечеству для удовлетворения материальных нужд и пробуждения дремлющего в каждом сознания Бога. Такое знание называется Веда. Чатурмукха (четырехликий) Брахма, первое сотворенное существо в этой вселенной, получил Веду от Вишну. Действуя как покорный слуга Верховного Господа, Брахма населил планетные системы всеми формами жизни и сообщил Ведические Писания, как руководство для духовного и материального прогресса. Поэтому начало Вед восходит к самым истокам вселенной.

Hекоторые из самых основных ведических учений, рассматриваемые в пределах современного индуизма:

Каждое живое существо является вечной душой, покрытой материальным телом.

Души, сбитые с толку майей (иллюзией, отождествляющей себя с телом) должны переселяться из одного тела в другое, жизнь за жизнью.

Принять материальное тело означает страдать от четырех видов страданий - рождение, старость, болезни и смерть.

В зависимости от характера деятельности (кармы) в человеческой форме душа может принять следующее рождение в низших телах, человеческом теле и сверхчеловеческом, либо совсем освободиться от рождения и смерти.

Карма, совершаемая в жертвоприношении по указаниям Вед, возвышает и освобождает душу.

Дхарма - это основная природа Вед. Этот термин переводится, как "обязанность", "добродетель", "мораль", "законность" или "религия", но ни одно английское слово не передает в полный смысл дхармы. Ведический мудрец Джаймини определяет дхарму, как "благо природы власти, которая ведет к достижению высшего блага". Сегодня есть различные мнения относительно того, что есть высшее благо, на которое указывают для человечества Веды. Эти различные мнения являются причиной разнообразных видов религиозного поклонения, наблюдаемых сегодня в рамках так называемого индуизма. Из всего диапазона индусского благочестия проявляются три великие религиозные традиции: Смарта-брахманизм, Шива-шактаизм и Вайшнавизм. Каждая традиция связана с одним из три-мурти, тремя главными божествами Ведической дхармы - Брахмой, Шивой и Вишну.

Смарта-брахманы или наследственные жрецы, главенствуют над всеми религиозными обрядами миллионов обычных индусов. Они совершают служение различными деватам (полубогам), которые одаривают обычных людей материальными благами (процветанием, семейным счастьем, хорошим здоровьем и т.п.). Смарта-брахманы сгруппированы в готры (семьи), о которых говорят, что они ведут свой род от Чатурмукха Брахмы. Они поддерживают и защищают кастовую систему (джати-вьявастха), которая определяет социальное положение человека в индусском обществе. Для смарта-брахманов главным качеством брахманизма (статуса священника) является рождение в брахмана-готре.

Шиваиты и шакти поклоняются Шиве и его женской энергии Шакти, к которой обращаются по таким именам, как Деви, Дурга, Парвати и Кали. Как Брахма - Господь творения мира, так Шива - Господь разрушения вселенной. Шакти - это богиня всей материальной природы, или пракрити. Поскольку Шиву очень легко удовлетворить, то те, кто жаждет быстрого материального успеха при малых усилиях, обычно заинтересованы в поклонении ему и Шакти. Поклонение Ганеши и Муруге (Картикейе) примыкает к шиваизму, поскольку они сыновья Шивы. Также примыкает к шиваизму и шактаизму лево- и правосторонняя тантра.

Вайшнавизм - это поклонение Вишну, управляющему саттва-гуны, гуны благости, с помощью которого все поддерживается. Брахма контролирует раджа-гуну, гуну страсти, а Шива - тама-гуну, гуну невежества. Из этих трех состояний материального существования благость является высшей. Вселенная создается и уничтожается вновь и вновь. Эти циклы деятельности Брахмы и Шивы вечно поддерживаются благостью Вишну. Имя Вишну означает "всепроникающий". Господь Вишну прибывает в сердцах всех живых существ, а также в каждом атоме, как Сверхдуша. Он также является вселенской формой (вишварупой) и отцом Брахмы и Шивы. Вне вселенной Вишну имеет свою собственную трансцендентную обитель, называемую Вайкунтха, духовный мир. Изначальной и наиболее сокровенной формой Вишну является всепривлекающий, вечно юный Шри Кришна. Господь Кришна - вечная, всеведущая и исполненная несравненного блаженства Верховная Божественная Личность, - рассказчик "Бхагавад-гиты", наиболее важного текста религии индуизма. "Бхагавад-гита" отвергает определение касты по рождению и любую форму поклонения, мотивированную материальным желанием. В ней говорится ("Бхагавад-гита" 18.66), что полное предание себя Кришне превосходит все другие указания дхармы в Ведах. Вручая себя Кришне душа освобождается от цикла повторяющихся рождения и смерти (самсара-чакра) и возвращается в духовную обитель, обратно к Богу.